Autismo. Come lavorare sull’autoregolazione emotiva

Ares ha 19 anni e in più di 15 anni di terapia comportamentale è riuscito a raggiungere un buon livello di auto regolazione, tuttavia rimangono ancora situazioni (alcune prevedibili e altre no) che gli provocano stati irascibili i quali, spesso, possono sfociare in aggressività, proprio come capita a Hulk, un uomo buono, che quando si arrabbia diventa ingestibile.

Lavorare quindi su questo aspetto, è diventata una mia priorità. Oggi vi faccio vedere alcune strategie, da me adottate, con l’obiettivo di diminuire, e se possibile, far scomparire del tutto, le esplosioni emotive.

La regolazione emotiva è una componente del funzionamento esecutivo, che include anche abilità di gestione comportamentale come pianificazione, attenzione e flessibilità (essenzialmente, tutti i passaggi che intraprendi per gestire il tuo comportamento quotidiano). Mentre molte persone potrebbero considerare queste funzioni cerebrali innate, gli psicologi sottolineano che queste funzioni esecutive coinvolgono il comportamento e le persone autistiche possono migliorare tramite comportamenti appresi o modificati.

Cos’è una funzione esecutiva?

Definizione tradizionale: il principale sistema operativo situato nella regione prefrontale del cervello utilizzato per impegnarsi nei processi cognitivi necessari per il comportamento diretto all’obiettivo.

Cosa significa in realtà: tutto ciò che fai ogni giorno per gestire il tuo comportamento.

I processi delle funzioni esecutive comuni per il comportamento includono:

  • Memoria di lavoro
  • Avvio dell’attività
  • Attenzione sostenuta
  • Inibizione
  • Flessibilità
  • Pianificazione
  • Organizzazione
  • Risoluzione dei problemi

Sebbene le funzioni esecutive siano spesso pensate come funzioni cerebrali, il dottor Adel Najdowski, direttore del programma di Master of Science in Behavioral Psychology presso la Pepperdine University, afferma che tutte le funzioni esecutive coinvolgono il comportamento. Pertanto, gli individui con deficit possono essere in grado di apprendere comportamenti specifici per migliorare le prestazioni delle loro funzioni esecutive. Nel suo manuale pubblicato di recente, “Flessibile e mirato: insegnamento delle abilità della funzione esecutiva a individui con autismo e disturbi dell’attenzione”, la dott.ssa Najdowski, che insegna anche con il programma OnlinePsychology @ Pepperdine, delinea principi, procedure e attività che professionisti, educatori e genitori possono utilizzare per migliorare le capacità delle funzioni esecutive degli studenti con difficoltà. Questa lezione è un adattamento di una sezione del suo manuale sull’autoregolazione emotiva. 

Cos’è l’autoregolazione emotiva e perché è importante?

L’autoregolazione emotiva è la capacità di adattare il comportamento a situazioni che potrebbero provocare emozioni come stress, ansia, fastidio e frustrazione. Una persona con forti capacità di regolazione emotiva può:

  • Notare quando si carica emotivamente.
  • Considerare le conseguenze della sua risposta.
  • Impegnarsi in attività che lo spingono verso il suo obiettivo, anche se prova emozioni negative.

Una persona che invece manca di autoregolazione emotiva può:

  • Avere una reazione eccessiva alle situazioni rispetto ai coetanei della stessa età.
  • Provare emozioni negative per un periodo di tempo più lungo rispetto ai coetanei della stessa età.
  • Avere un carattere irascibile e impegnarsi in esplosioni emotive.
  • Avere sbalzi d’umore.

E’ importante segnalare che per lavorare su questa abilità, la persona autistica dovrebbe già essere in grado di identificare ed etichettare le emozioni. Le attività dovrebbero essere avviate quando la persona è di buon umore. Queste strategie sono pensate anche per essere seguite in più fasi, passando sempre alla tappa successiva quando la persona ha la totale padronanza del passaggio precedente.

1. Crea un grafico dei livelli emotivi.

Crea un supporto visivo che rappresenti i diversi livelli di emozioni che un bambino può provare, consentendo alla persona di creare le proprie etichette per ogni livello. Ad esempio, i livelli possono essere etichettati come nel graffico: “mi sento bene”, “un pochino arrabbiato”, “arrabbiato” e “molto arrabbiato”. Il grafico dovrebbe avere due colonne, una con i livelli emotivi e un’altra con la scritta: “Mi sento così quando …” e lascia le righe vuote affinché la persona possa riempirla

2. Insegna alla persona ad assegnare livelli emotivi a determinate situazioni.

Cercate ovviamente di personalizzare gli schemi a misura di vostro figlio e pensate insieme a lui a diverse situazioni che lo portano a specifici livelli di emozione. 
Un’altra opzione è presentare uno specifico scenario e chiedere a vostro figlio di dire come si sentirebbe in quella situazione. Ad esempio, chiedigli come si sentirebbe se qualcuno urlasse e istruiscilo a riempire lo spazio vuoto accanto all’emozione corrispondente.
Una cosa importante: se vostro figlio non sa verbalizzare le situazioni che lo innervosiscono, ma voi lo sapete, usate immagini o aiutatelo a descrivere di che situazione si tratta. Ad esempio, ad Ares da fastidio se sta mangiando (di solito lui rimane più tempo a tavola) e qualcuno entra in sala pranzo a prendere qualcosa in frigo. Non sempre, ma a volte si innervosisce. Lui non sapeva descrivere questa situazione, ma io si, quindi l’ho aiutato a descriverla. In questo video stiamo definendo le situazioni che lo fanno innervosire:

3. Parla al bambino di quali dovrebbero essere le reazioni appropriate ai diversi scenari.

Usa gli scenari nel grafico dei livelli emotivi per identificare cosa dovrebbe essere considerato un grosso problema e cosa no. Ad esempio, se la gente urla dovresti essere infastidito, un pochino arrabbiato ma non MOLTO arrabbiato

4. Insegna le strategie per affrontare il problema

Identifica le strategie che le persone autistiche possono utilizzare quando si sentono infastidite o molto infastidite e mettile in pratica. Fornisci situazioni ipotetiche e fai un gioco di ruolo su come utilizzare queste strategie. Vi segnalo QUESTO mio articolo dove riassumo come ho spiegato la respirazione profonda ad Ares, proprio per la gestione della rabbia.

6. Pratica le strategie in un ambiente naturale.

Dopo che la persona ha imparato ad affrontare una specifica situazione con preavviso, chiedigli cosa farà se la situazione si presenta nella vita reale. Ricordagli che dovrebbe essere sempre preparati alla possibilità che si verifichi una situazione.

8. Misurare l’efficacia dell’intervento.

Usa un grafico per tracciare la frequenza con cui tuo figlio fornisce la risposta corretta nel tempo. I criteri di successo possono essere diversi in ogni fase. Ad esempio, nella prima fase, puoi misurare la frequenza con cui tuo figlio identifica correttamente le situazioni che lo portano ad uno specifico livello emotivo. Una volta che tuo figlio è in grado di ottenere un punteggio di almeno l’80% in più sessioni, puoi iniziare la fase successiva. Misura secondo i seguenti criteri:

Criteri da misurare:

  • Identifica correttamente le situazioni che fanno provare a tuo figlio un livello emotivo, in due o tre sessioni.
  • Identifica correttamente le situazioni che sono un grosso problema rispetto ad altre che non sono un grosso problema, in due o tre sessioni.
  • Interpreta correttamente i meccanismi di risoluzione del problema, in due o tre sessioni.
  • Implementa con successo il meccanismo dell’uso delle strategie quando viene avvertito del verificarsi di una situazione difficile, in 3-5 sessioni.
  • Implementa con successo le strategie di risoluzione dei problemi quando non viene avvertito di una situazione difficile, in 3-5 sessioni

Mi preme dirvi che non è un lavoro semplice. Tutto quello che riguarda le emozioni, l’aggressività, la gestione degli stati d’animo, va affrontato in maniera graduale e i risultati si vedono con parecchia lentezza, un millimetro alla volta, per cui se avete figli che già da piccolini dimostrano di essere particolarmente aggressivi, è bene cominciare subito a lavorare su questo aspetto, altrimenti quando si arriva all’età adolescenziale le cose prendono un’altra piega.

 

fonti: 
ncbi, OnlinePsychology @ Pepperdine, il programma  online di Master of Science in Behavioral Psychology  della Pepperdine University, onlinegrad.pepperdine.edu