Autismo e memoria autobiografica

Gli studi che indagano sulla memoria autobiografica nelle persone con disturbo dello spettro autistico supportano l’idea che sia i ricordi autobiografici episodici, sia quelli semantici siano compromessi, poiché i bambini con autismo hanno difficoltà a ricordare eventi e fatti della loro vita personale. 

Il deficit di memoria autobiografica ha un forte impatto sullo sviluppo del sé e su come una specificità episodica ridotta possa interferire con i comportamenti sociali. La ricerca futura dovrebbe indagare su come migliorare la memoria autobiografica nell’autismo e valutare l’impatto su una vasta gamma di compiti di auto-proiezione, inclusi compiti di teoria della mente, attività di ragionamento o attività di pensiero futuro. Tale ricerca potrebbe portare allo sviluppo di programmi di allenamento riabilitativo e migliorare la qualità della vita per le persone con autismo.

Uno studio ha esplorato i potenziali correlati delle prestazioni di memoria autobiografica (tra cui umore depresso, ruminazione, memoria di lavoro e teoria della mente) negli adulti con autismo, rispetto a un gruppo di adulti tipici abbinati per età, sesso e QI. I risultati hanno dimostrato che gli adulti con autismo hanno riportato livelli più elevati di umore depresso e ruminazione rispetto agli adulti tipici, e hanno anche ricevuto punteggi più bassi su misure di teoria della mente e memoria di lavoro. Le analisi di correlazione suggerivano che la teoria della mente e la memoria di lavoro erano associate alla performance della memoria autobiografica negli adulti con autismo, ma non erano state osservate relazioni significative tra la memoria autobiografica, umore depresso e ruminazione in questo gruppo. Per esplorare ulteriormente questi modelli, vengono discussi due casi di adulti con una doppia diagnosi di autismo e depressione. Questi partecipanti presentano un profilo in linea con l’idea che l’umore depresso e la ruminazione non abbiano la stessa influenza sulla memoria autobiografica negli adulti con autismo come negli adulti tipici.

Un numero di studi sulla memoria episodica riporta deficit nelle persone con autismo, che sembrano essere aumentati nei maschi rispetto alle femmine, probabilmente a causa delle differenze nella fluenza verbale. Per lo più, questi studi includevano l’interazione sociale diretta, riferita a eventi o contesti predefiniti, o richiedevano memorie autobiografiche formate più tardi nella vita che nella prima infanzia. 

È interessante notare che negli studi si distingue fra semantica conoscenze ed episodico ricordare eventi hanno dimostrato che soltanto la memoria episodica, ma non la memoria autobiografica semantica è compromessa nell’autismo. Ad esempio, Tanweer e colleghi hanno riferito che non tutta la memoria autobiografica è influenzata dall’autismo (gli eventi conosciuti sono preservati), ma solo quegli aspetti che possono essere correlati alla capacità di rivivere il proprio passato, noto come consapevolezza autonoetica. 

Gli autori hanno concluso che un deficit nella consapevolezza autonoetica, così come una vasta mancanza di specificità (che è una mancanza di informazioni specifiche su tempo e luogo), causa deficit autobiografici nell’autismo. Altri autori hanno attribuito deficit nella memoria autobiografica nell’autismo a un fallimento nello sviluppo dell’identità personale (  ) o a menomazioni nella Teoria della mente e nella memoria di lavoro ( ). Inoltre, i ricordi di persone con autismo hanno mostrato di includere meno dettagli sociali ed emotive (  ).

È interessante notare che, contrariamente ai citati studi sperimentali, alcuni individui con autismo ad alto funzionamento sembrano essere in grado di ricordare eventi personali fin dalla più tenera età e inoltre, questi ricordi sono ricchi di dettagli sensoriali. Non solo le caratteristiche sensoriali sono incluse nei nuovi criteri diagnostici del disturbo dello spettro autistico ma anche la percezione sensoriale è stata segnalata come atipica nel 69-100% degli individui con autismo.

Poiché la probabilità di codifica aumenta con un coinvolgimento più forte in una situazione particolare, si potrebbe supporre che gli individui con autismo siano migliori nel memorizzare i dettagli sensoriali rispetto agli individui non autistici. Concordemente, secondo l’intensa teoria del mondo di Markram e Markram ( ), gli individui con autismo percepiscono il mondo più intensamente rispetto agli individui non autistici, a causa di circuiti cerebrali iperattivi. Gli autori propongono che un’iperattivazione in questi circuiti cerebrali possa spiegare iper-percezione, iper-attenzione, iper-emotività e persino iper-memoria nell’autismo. Quindi, sembra esserci una contraddizione tra i risultati di studi sperimentali che chiedono principalmente memorie specifiche e resoconti gratuiti di memorie autobiografiche nell’autismo. Da questo punto di vista, sembra possibile che le persone con autismo abbiano persino migliorato i ricordi autobiografici personali nel ricordo libero o per quanto riguarda i dettagli (sensoriali).

Una caratteristica dell’autismo che potrebbe essere correlata alla formazione della memoria è l’acquisizione della lingua alterata. Lo sviluppo del linguaggio e delle strutture narrative consente ai bambini di codificare le memorie linguisticamente, il che a sua volta migliora il recupero dei ricordi autobiografici in età adulta usando percorsi simili, mentre i ricordi sensoriali sembrano essere meno importanti nel corso della vita di una persona. 

 

Gli studi hanno trovato differenze linguistiche nell’autismo per quanto riguarda diverse caratteristiche. In uno studio con diversi compiti narrativi, i bambini adolescenti con autismo utilizzavano un linguaggio meno descrittivo e meno grammaticalmente complesso. In un altro studio, le narrazioni di adulti con autismo ad alto funzionamento o sindrome di Asperger erano meno organizzate e meno coese rispetto al gruppo di controllo (CG), anche se la trama della storia era ugualmente ben compresa. Losh e Gordon (  ) hanno riportato differenze nella capacità narrativa in individui con autismo ad alto funzionamento solo durante una conversazione semi-strutturata, che includeva il richiamo narrativo, ma non quando raccontava la storia da un libro illustrato. Gli autori suggeriscono che il libro illustrato potrebbe essere d’aiuto nel coinvolgere le forti abilità visive spaziali delle persone con autismo, fornendo in tal modo coerenza. La conversazione con lo sperimentatore durante il richiamo narrativo, d’altra parte, può essere più difficile a causa dell’interazione sociale.

Le abilità linguistiche e narrative sono anche importanti per la formazione di un concetto di sé in quanto facilitano l’astrazione e la riflessione. Durante il processo di acquisizione del linguaggio, i bambini iniziano a formare un sé ricordato e cognitivo. Sulla base di questo sé cognitivo, si pone la capacità di mettere in relazione gli eventi attuali e ricordati con il sé reale e di attribuire importanza agli eventi, portando a una codifica più forte e all’integrazione dei ricordi in una rete associativa. 

Conway ha sottolineato che la memoria e il sé sono interconnessi, in quanto i ricordi autobiografici modellano il sé, e il concetto di sé insieme agli obiettivi personali associati modella i tipi di ricordi che possono essere richiamati. Nell’autismo, il concetto di sé sembra atipico, considerando la ridotta consapevolezza delle proprie emozioni o stati mentali. Sostenendo l’ipotesi di un concetto di sé diminuito, i soggetti con autismo mostrano meno processi autoreferenziali rispetto ai soggetti di controllo in contesti sperimentali (  ,  ). I pensieri autoreferenziali sono strettamente collegati all’attività nella Corteccia Prefrontale Mediale [mPFC; (  )]. L’mPFC gioca anche un ruolo centrale nella teoria unificante di Shalom ( ), che sottolinea l’importanza della mPFC e il suo ruolo a livello integrativo dei diversi livelli di elaborazione, suggerendo la sua responsabilità per le caratteristiche atipiche nell’autismo. 

Oltre a facilitare lo stoccaggio a lungo termine delle memorie, l’mPFC può aiutare a integrare diversi aspetti di un’esperienza rafforzando le sinapsi tra i neuroni rilevanti (  ). Le difficoltà delle persone con autismo nell’integrazione di diversi aspetti in una composizione coerente sono state mostrate anche negli studi sulle abilità linguistiche e narrative. Lind e colleghi hanno proposto che la funzione di memoria episodica compromessa potrebbe essere dovuta alla ridotta capacità di costruire scene, che è indipendente dalle capacità narrative generali.

Secondo Tulving (  ), la memoria episodica è un “sistema di memoria orientato al passato che si evolve tardi e si deteriora precocemente, più vulnerabile di altri sistemi di memoria alla disfunzione neuronale. Quindi, forse non è sorprendente che nell’autismo la memoria episodica si riduca in specificità e integrazione strutturale. Tuttavia, un esame delle narrazioni autobiografiche degli individui rivela alcune caratteristiche uniche che sono modellate dalle loro specifiche difficoltà con l’elaborazione e l’integrazione sociale-emotiva, forse indicando un sistema di memoria diversamente configurato che può richiedere una propria terminologia descrittiva.

Le narrazioni di individui con autismo tendono a focalizzarsi su dettagli percettivi o semantici, favorendo narrazioni pre-strutturate su esperienze vissute ed emotive. E le menomazioni della memoria episodica sono legate a difficoltà sottostanti all’integrazione e alla comprensione emotiva, ma non sono coerentemente correlate ad altre funzioni psicologiche, come l’umore depresso. 

Insieme, tutti gli studi riguardanti questa materia, ci permetteranno di sviluppare interventi sottili per rafforzare l’integrazione della memoria degli individui con autismo, mantenendo le loro caratteristiche uniche e supportando la loro identità personale.

Personalmente, ogni volta che ne ho la possibilità, riguardo insieme ad Ares i ricordi dell’infanzia. Ho notato che è sempre molto reattivo e disponibile nei confronti delle sue foto da piccolo, e noto sempre con piacere che ricorda i nomi, cosa guardava in un vecchio televisore, tende a confondere i bambini piccolini delle foto: dici nome a caso, come se non riuscisse a ragionare su alcune situazioni che altrimenti gli darebbero la possibilità di collocare ogni persona della foto nel giusto contesto. Spesso prende lui gli album di foto e li guarda da solo. Se non avete degli album, perchè oramai le foto si conservano tutte nel PC, stampatene qualcuna e fate degli album da guardare con i propri figli. E’ sempre molto ed emozionante guardare al passato.

 

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