Il legame nascosto fra autismo e dipendenza

La ripetizione è una parte importante della giornata di una persona autistica. È un modo per affrontare sentimenti che potrebbero, altrimenti, essere fuori controllo. I ricercatori hanno scoperto che questo amore per la ripetizione si estende a comportamenti di dipendenza.

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Una persona potrebbe fumare una sigaretta, ma poi ha bisogno di molte altre. Lo stesso concetto potrebbe valere per bere o usare droghe più pesanti. Poiché la ripetizione è così radicata nella mente, la dipendenza prende piede molto rapidamente. Per questo motivo, le persone autistiche hanno maggiori probabilità di essere colpite dalla dipendenza.

 

Ci sono somiglianze nel modo in cui le persone autistiche e tossicodipendenti usano i comportamenti ripetitivi per far fronte ai problemi emotivi, così come la loro impulsività e compulsioni. Le due condizioni influenzano alcune delle stesse regioni del cervello e coinvolgono alcuni degli stessi geni. Queste connessioni stanno stimolando una nuova area di ricerca che potrebbe eventualmente aiutare a migliorare sia la cura dell’autismo che il trattamento e la prevenzione della dipendenza.

Per gran parte del 20 ° secolo, la maggior parte di coloro che hanno ricevuto una diagnosi di autismo erano nella parte più grave dello spettro. In questa popolazione, in gran parte non verbale, la dipendenza da alcol e droga sembrava improbabile. Ma nel 1994, quando il “Manuale diagnostico e statistico dei disturbi mentali” ha aggiunto la sindrome di Asperger come categoria, lo spettro si è esteso alle persone che avevano molte più opportunità di accedere all’alcol e ad altri farmaci. Tuttavia, per anni, è rimasto il presupposto che la dipendenza fosse una preoccupazione che la comunità dell’autismo poteva tranquillamente ignorare.

Alcuni studi, come quello pubblicato sulla rivista Drug and Alcohol Dependence , suggeriscono che la sindrome di Asperger non è collegata ad un aumentato rischio di dipendenza, poiché le persone che hanno questo disturbo non tendono a cercare esperienze insolite. Sembrano apprezzare cose prevedibili, misurabili e programmabili, quindi non apprezzerebbero le strane visioni e i suoni che un consumo di droghe o un bicchiere di alcol potrebbero offrire.

Ma ci sono alcune persone che lottano così tanto con il loro mondo interiore, che potrebbero essere tentati di appianare i loro limiti con droghe o bevande. Se queste persone vanno ad una festa, potrebbero bere per adattarsi e sentirsi come se fossero parte del gruppo. Potrebbero anche bere come modo per curare i sentimenti di nervosismo o rabbia che sorgono quando si trovano in situazioni sociali.

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È anche possibile che le persone con Asperger possano diventare dipendenti da sostanze a causa della natura ossessiva dei loro pensieri . Ad esempio, uno studio del 2013 suggerisce che i bambini autistici probabilmente passerebbero il doppio del tempo a giocare ai videogiochi rispetto ai bambini normo tipici.

I disturbi dell’autismo sembrano rendere le persone interessate a fare sempre le stesse cose, continuamente, alla ricerca di risultati diversi ogni volta. Proprio come alcune persone potrebbero interessarsi ai giochi, altre potrebbero interessarsi a bevande ed altre persone a droghe.

Lo Studio

Un nuovo studio in Svezia suggerisce che le persone autistiche che hanno un quoziente intellettivo medio o superiore alla media (QI) hanno più del doppio delle probabilità di diventare dipendenti da alcol o altre droghe rispetto ai loro coetanei. Il rischio è ancora più elevato per le persone che hanno anche un disturbo da deficit di attenzione e iperattività (ADHD). Questo studio è il primo a esaminare il rischio generale di dipendenza tra le persone autistiche.

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Altre ricerche stanno anche trovando inaspettati aspetti comuni biologici e psicologici tra le due condizioni. “Questi due campi si sono sviluppati davvero in modo indipendente, ma penso che potrebbe esserci molta fecondazione incrociata”, afferma Patrick Rothwell , assistente professore di neuroscienze all’Università del Minnesota Twin Cities a Minneapolis. Nel 2016, Rothwell ha aperto un laboratorio incentrato sullo studio dei parallelismi biologici e comportamentali tra dipendenza e autismo.

Numerosi studi recenti dimostrano una specie di sovrapposizione di circuiti neurali e vie di segnalazione molecolare in entrambi i disturbi (apparentemente distinti): autismo e tossicodipendenza.

Un’area di sovrapposizione riguarda i circuiti neurali e i sistemi neuromodulatori nello striato e nei gangli della base, che svolgono un ruolo consolidato nella dipendenza e nella ricompensa ma sono sempre più implicati negli studi clinici e preclinici sull’autismo. Una seconda area di sovrapposizione riguarda molecole come la proteina del ritardo mentale X fragile (FMRP) e la proteina 2 legante metile CpG (MECP2), che sono meglio noti per il loro contributo alla patogenesi degli autistici sindromici, ma recentemente hanno dimostrato di regolare le risposte comportamentali e neurobiologiche all’esposizione a droghe che danno dipendenza.

Questi percorsi e molecole condivisi indicano dimensioni comuni di disfunzione comportamentale, inclusa la ripetizione di schemi comportamentali e l’elaborazione di ricompense aberranti.

Se volete approfondire l’argomento dei legami fra autismo e dipendenza da droghe, vi consiglio QUESTO studio che tratta, in maniera approfondita, il ruolo degli oppioidi, del rilascio di dopamina in entrambi i disturbi, l’ossitocina, e tanto altro. 

Il ruolo del QI

Precedenti ricerche sull’autismo, che coinvolgono la dipendenza, si concentravano solitamente su condizioni gravi. I QI bassi erano un filo conduttore tra questi argomenti e la dipendenza non era così rilevante. Ciò può derivare dal fatto che le persone con un basso QI hanno di solito un caregiver 24 ore al giorno.

Gli individui autistici con QI oltre 100 hanno maggiori possibilità di prendere parte a comportamenti di dipendenza perché hanno una propria mente distinta. Gli studi attuali dovrebbero concentrarsi su questi individui per provare a trovare risposte.

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Espen Arnevik ha trovato solo 18 studi che hanno esaminato la sovrapposizione tra autismo e dipendenza. Ognuno di loro ha usato principalmente campioni selezionati – come le persone sottoposte a trattamento per tossicodipendenza o quelli coinvolti nel sistema di giustizia penale – piuttosto che la popolazione in generale.

Matthew Tinsley , autistico, che ora ha 55 anni, aveva sempre cercato alcol e farmaci per ridurre l’ansia. Tinsley è autore di “Sindrome di Asperger e alcol: bere per far fronte, uno dei pochi libri su questo argomento. (È sobrio dal 2004.) Fin da piccolo, prendeva i farmaci per l’ansia di sua madre quando si sentiva sopraffatto. 

Al college, ha scoperto che l’alcol ha anche contribuito a facilitare la socializzazione. “Tutti gli altri bevono, è socialmente accettabile, e se bevi, ti adatti perché tutti lo stanno facendo”, dice. “Ha preso il sopravvento”. All’età di 40 anni, aggiunge Tinsley, stava bevendo quantità “letali” di alcol: tre litri di gin ogni giorno. Ciò ha portato alla cirrosi ed è entrato in riabilitazione nel 2004. La sua diagnosi di autismo nel 2005 è stata un vero e  proprio sollievo. Una volta capito che c’era una spiegazione per le sue difficoltà sensoriali e sociali, ha iniziato ad essere più gentile con se stesso e ha trovato modi più sani per affrontare l’ansia.

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Eric Hollander tratta invece più le dipendenze comportamentali, come il gioco d’azzardo. “Lavoro con molte persone autistiche che hanno tutti i tipi di comportamenti impulsivi”, afferma Hollander, direttore dell’Autism and Obsessive Compulsive Spectrum Program presso l’Albert Einstein College of Medicine di New York. “In effetti, questo è uno dei principali obiettivi quando le persone vengono per il trattamento. O sono fuori controllo in termini di acquisti su Internet e giochi, oppure sono semplicemente dipendenti da Internet. “

Hollander ha esaminato le somiglianze tra disturbo ossessivo compulsivo, dipendenza e comportamenti impulsivi e compulsivi che si verificano nelle persone autistiche. Propone che queste condizioni, tutte caratterizzate da pensiero e comportamento ripetitivi, debbano essere raggruppate come “disturbi ossessivi dello spettro compulsivo” nelle linee guida diagnostiche.

L’impulsività — agire rapidamente senza pensare — e la compulsività, o l’impossibilità di fermare un’attività una volta iniziata, sono entrambi problemi di autocontrollo o “funzione esecutiva”. L’impulsività è fortemente legata al rischio di diventare dipendenti; la dipendenza è definita come il consumo compulsivo di droghe che persiste nonostante le conseguenze negative.

Le persone autistiche mostrano segni sia di impulsività che di compulsività. Ad esempio, si impegnano spesso in comportamenti ripetitivi e compulsivi, soprannominati “stimming” – per affrontare una mancanza di stimolazione sensoriale o una loro perdita. In caso di dipendenza, diversi tipi di droghe possono migliorare o ridurre la sensazione continua di ansia e inadeguatezza.

 

 

 

 

 

 

theatlantic:
ncbi.nlm.nih,  dualdiagnosis

 

 

 

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